12 mayo 2014

Imitar a los escarabajos


Los escarabajos cuentan con un elaborado sistema de defensa química que les permite, cuando se sienten amenazados, producir una pequeña explosión y liberar una sustancia tóxica que mata o ahuyenta al atacante y les permite escapar.

Para producir esa reacción, los escarabajos tienen en su abdomen dos cavidades separadas en las que almacenan dos sustancias químicas que se mezclan en un tercer espacio cuando el animal siente el peligro. La reacción se pone en marcha gracias a la acción de una serie de encimas que actúan como catalizador.

Científicos de la Universidad de Zurich se han inspirado en las defensas de estos coleópteros para desarrollar un sistema de autodefensa que prevenga ataques vandálicos o intentos de robo en instalaciones a pie de calle, como cajeros automáticos, buzones o furgones de transporte de alta seguridad.
El dispositivo que han diseñado posee varias capas separadas entre sí por láminas de plástico y rellenas alternativamente con dos elementos químicos distintos: peróxido de hidrógeno o dióxido de manganeso. Por separado, ambos se almacenan capa a capa uno sobre otro. Cuando sufren un impacto, las láminas separadoras se rompen y las sustancias se mezclan. Ello produce una violenta reacción química que genera vapor de agua, oxígeno y calor. En vez de encimas como ocurre en el caso de los escarabajos, el dióxido de manganeso hace las veces de catalizador. El producto expulsado en este caso es más parecido a una espuma que a un spray, como el que pulveriza el animal, que puede alcanzar los 80 grados de temperatura.

La idea no es quemar a los atacantes, como hacen los escarabajos, sino impedir los robos sin causar daños. Por eso, al dióxido de manganeso le añaden un par de componentes adicionales. Por un lado, un tinte que inutiliza los billetes robados, y por otro lado nanopartículas llenas de ADN, para que esos billetes pudedan ser rastreados y localizados por las autoridades.

De momento, el proyecto se encuentra en fase de estudio, pero las pruebas realizadas indican que la iniciativa es factible y que su coste es mucho menor que los actuales sistemas de seguridad similares a este.

He aquí por tanto una forma apropiada y barata de proteger cajeros automáticos o furgones de transporte de seguridad inspirada en la naturaleza.

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